Dos siglos de fotografías emblemáticas de Estados Unidos

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Una exposición en la Biblioteca del Congreso ofrece una mirada a la cultura estadounidense desde 1830, la década en la que surgió la fotografía, hasta la actualidad.

La exposición, que se inauguró en marzo en el edificio Thomas Jefferson de la Biblioteca en Washington, se titula “Not an Ostrich: And Other Images from America’s Library” (No es un avestruz: Y otras imágenes de la Biblioteca de Estados Unidos). Presenta 428 fotos, reproducidas digitalmente y ampliadas para mayor claridad, seleccionadas de la colección de 1,5 millones de fotos de la biblioteca.

La experiencia complementaria en línea de la exposición ofrece 100 fotos (en inglés) de acontecimientos, personas y lugares famosos, así como de temas menos conocidos. Helena Zinkham, jefa de la división de impresiones y fotografías de la biblioteca, dice que las imágenes “atemporales y oportunas” muestran el poder de la fotografía para hacer reír, llorar, pensar críticamente sobre el mundo y provocar el cambio.

“Se trata de una increíble variedad de fotografías que expresan casi todas las emociones humanas”, afirma Zinkham. ShareAmerica le pidió que analizara algunas imágenes destacadas de la exposición.

Primera autofoto

Retrato fotográfico de un hombre en blanco y negro (Foto cedida por la Biblioteca del Congreso)
La “autofoto” de Robert Cornelius (Foto cedida por la Biblioteca del Congreso)

Las autofotos son omnipresentes hoy en día, pero estaban lejos de la imaginación de quienes vivían en 1839. Sin embargo, fue entonces cuando el químico y fotógrafo de Filadelfia Robert Cornelius creó la más antigua que se conserva en el mundo, utilizando la nueva tecnología del daguerrotipo de la época. La tomó con una cámara de caja casera a la que dotó de una lente de cristal de ópera. “Todavía hoy estamos enamorados de esa foto, porque la tecnología ha dado un vuelco y todos tenemos una cámara en el bolsillo”, dice Zinkham. “Hay una universalidad de la comunicación a través del tiempo y luego hay un segundo nivel de significado sobre cómo la historia y el presente se unen”.


Primer vuelo

Aeroplano volando en una fotografía en blanco y negro (Foto cedida por la Biblioteca del Congreso)
El vuelo de los hermanos Wright en Kitty Hawk (Carolina del Norte) en 1903 (Foto cedida por la Biblioteca del Congreso)

En 1903, los pioneros de la aviación e inventores Orville y Wilbur Wright lanzaron el primer vuelo controlado de un avión con motor del mundo. “Este vuelo les ayudó a resolver el gran rompecabezas: ‘¿Qué tipo de tejido en las alas? ¿Cómo equilibrar la carga de peso?’”, dice Zinkham. “Todos esos detalles, este fue el momento en el que finalmente cuajaron. Y… en cuestión de cinco años, se construyeron aviones en todo el mundo”.


Un simpático y cooperador ganso

Una mujer sostiene un ave en una fotografía en blanco y negro (Foto cedida por la Biblioteca del Congreso)
Un ganso “posa” con la actriz británica Isla Bevan. (Foto cedida por la Biblioteca del Congreso)

La exposición toma su nombre de una fotografía de 1930 de un gran ave que, efectivamente, no es un avestruz, sino un ganso Floradora, o Sebastopol, conocido por su caprichoso plumaje. Fotografiada durante una visita a una exposición avícola en Nueva York, la actriz británica Isla Bevan sostiene el ganso, “y el ganso parece estar muy a gusto, sin ansiedad, sin aletear”, señala Zinkham.

“No es una fotografía que vaya a cambiar la vida de la gente, pero es una delicia verla”, dice Zinkham.


‘Todo tipo de personas’

Una mujer posa con una escoba y una mopa de fregar ante una bandera de Estados Unidos en una fotografía en blanco y negro (Foto cedida por la Biblioteca del Congreso)
“American Gothic” (gótico estadounidense) de Gordon Parks (Foto cedida por la Biblioteca del Congreso)

El “gótico estadounidense” en este caso no se refiere a la pintura de Grant Wood de 1930 de un granjero con horquilla posando con su hija, sino a una icónica fotografía de Gordon Parks de 1942 de Ella Watson, de pie frente a una bandera de Estados Unidos con una escoba en una mano y una mopa de fregar en la otra.

Watson era una empleada doméstica de la Administración de Estados Unidos para la Seguridad Agraria (U.S. Farm Security Administration), una agencia federal que el presidente Franklin Delano Roosevelt creó bajo la política del New Deal para eliminar la pobreza rural. El fotógrafo trabajó para la agencia con su sujeto, y su foto pasó a formar parte de una serie (en inglés) que la agencia encargó. “Gordon Parks se basa en el ‘American Gothic‘ de Grant Wood y dice que Estados Unidos es todo tipo de gente”, indica Zinkham. “La mayor pregunta que plantea es: ‘¿Quiénes son los estadounidenses? ¿Quién cuenta como estadounidense?”.


Retrato de la autodeterminación

Cinco fotografías en la exposición (Biblioteca del Congreso/Shawn Miller)
La foto de Eric García López, realizada por Will Wilson, se ve en el extremo derecho en una pared de la exposición en el edificio Thomas Jefferson de la biblioteca en Washington. (Biblioteca del Congreso/Shawn Miller)

Una foto de 2012 de Eric García López, ciudadano de la primera tribu de la nación purépecha y bailarín, fue tomada en Nuevo México como parte de un proyecto de intercambio fotográfico indígena. Es un ejemplo de cómo el fotógrafo Will Wilson, de la nación navajo, invita a los indígenas a posar en su estudio de la manera que quieran ser representados, “para que el mundo sepa cómo se ven a sí mismos”, dice Zinkham.

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